Radicais Livres: O que são e efeitos no organismo

Radicais livres

Os radicais livres são átomos instáveis ​​que podem danificar as células, causando doenças e envelhecimento.

Os radicais livres estão ligados ao envelhecimento e a uma série de doenças, mas pouco se sabe sobre seu papel na saúde humana ou sobre como evitar que as pessoas fiquem doentes.

O que são radicais livres?

Entender os radicais livres requer um conhecimento básico de química.

Os átomos são cercados por elétrons que orbitam o átomo em camadas chamadas de nível eletrônico. Cada nível precisa ser preenchido por um número definido de elétrons. Quando um nível está cheio, os elétrons começam a encher o próximo nível.

Se um átomo tiver um nível externo que não esteja cheio, ele poderá se ligar a outro átomo, usando os elétrons para completar seu nível eletrônico. Esses tipos de átomos são conhecidos como radicais livres.

Átomos com um nível eletrônico completa são estáveis, mas os radicais livres são instáveis ​​e, em um esforço para compensar o número de elétrons em sua camada externa, reagem rapidamente com outras substâncias.

Quando as moléculas de oxigênio se dividem em átomos individuais que têm elétrons desemparelhados, elas se tornam radicais livres instáveis ​​que buscam outros átomos ou moléculas para se ligarem. Se isso continuar a acontecer, começa um processo chamado estresse oxidativo.

O estresse oxidativo pode danificar as células do corpo, levando a uma série de doenças e causando sintomas de envelhecimento, como rugas.

Como os radicais livres danificam o corpo?

De acordo com a teoria do radical livre do envelhecimento, esboçada pela primeira vez em 1956, os radicais livres quebram as células ao longo do tempo.

À medida que o corpo envelhece, perde a capacidade de combater os efeitos dos radicais livres. O resultado é mais radicais livres, mais estresse oxidativo e mais danos às células, o que leva a processos degenerativos, bem como ao envelhecimento “normal”.

Vários estudos e teorias relacionaram o estresse oxidativo dos radicais livres a várias condições como:

  • Doenças do sistema nervoso central, como a doença de Alzheimer e outras demências;
  • Doença cardiovascular devido a artérias obstruídas;
  • Desordens auto-imunes e inflamatórias, como artrite reumatoide e câncer;
  • Catarata e declínio da visão relacionada à idade;
  • Alterações relacionadas à idade na aparência, como perda da elasticidade da pele, rugas, cabelos grisalhos, perda de cabelo e alterações na textura do cabelo etc;
  • Diabetes;
  • Doenças degenerativas genéticas, como a doença de Huntington ou Parkinson

A teoria dos radicais livres do envelhecimento é relativamente nova, mas numerosos estudos a apoiam. Os estudos em ratos, por exemplo, mostraram aumentos significativos em radicais livres como os ratos envelheceram. Essas mudanças combinadas com declínios relacionados à idade em saúde.

Com o tempo, os pesquisadores modificaram a teoria do radical livre do envelhecimento para se concentrar nas mitocôndrias. As mitocôndrias são pequenas organelas em células que processam nutrientes para alimentar a célula.

Pesquisas em ratos sugerem que os radicais livres produzidos nas mitocôndrias prejudicam as substâncias que a célula precisa para funcionar adequadamente. Esse dano causa mutações que produzem mais espécies reativas de oxigênio (ROS), acelerando assim o processo de dano à célula.

Essa teoria ajuda a explicar o envelhecimento, já que o envelhecimento acelera com o tempo. O gradual, mas cada vez mais rápido, acúmulo de radicais livres oferece uma explicação para por que mesmo os corpos saudáveis ​​envelhecem e se deterioram com o tempo.

Causas do estresse oxidativo

Teorias de radicais livres sobre envelhecimento e doenças podem ajudar a explicar por que algumas pessoas envelhecem mais lentamente do que outras.

Embora os radicais livres sejam produzidos naturalmente no corpo, os fatores do estilo de vida podem acelerar sua produção. Aqueles incluem:

  • Exposição a produtos químicos tóxicos, como pesticidas e poluição do ar;
  • Tabagismo;
  • Álcool;
  • Frituras;
  • Exposição à radiação UV

Esses fatores de estilo de vida têm sido associados a doenças como câncer e doenças cardiovasculares. Portanto, o estresse oxidativo pode ser um dos motivos pelos quais a exposição a essas substâncias causa doenças.

Antioxidantes e radicais livres

É difícil assistir televisão sem ver pelo menos um comercial que promete combater o envelhecimento com antioxidantes. Antioxidantes são moléculas que impedem a oxidação de outras moléculas.

Antioxidantes são substâncias químicas que diminuem ou previnem os efeitos dos radicais livres. Eles doam um elétron para os átomas reativos, reduzindo assim sua reatividade. O que torna os antioxidantes únicos é que eles podem doar um elétron sem se tornarem radicais livres reativos.

Nenhum antioxidante individual pode combater os efeitos de todos os radicais livres. Assim como os radicais livres têm efeitos diferentes em diferentes áreas do corpo, todos os antioxidantes se comportam de maneira diferente devido às suas propriedades químicas.

Em certos contextos, no entanto, alguns antioxidantes podem se tornar pró-oxidantes, que captam elétrons de outras moléculas, criando instabilidade química que pode causar estresse oxidativo.

Alimentos e suplementos antioxidantes funcionam?

Milhares de produtos químicos podem atuar como antioxidantes. Vitaminas C e E, glutationa, beta-caroteno e estrogênios vegetais chamados fitoestrogênios estão entre os muitos antioxidantes que podem anular os efeitos dos radicais livres.

Muitos alimentos são ricos em antioxidantes. Berries, frutas cítricas e muitas outras frutas são ricas em vitamina C, enquanto as cenouras são conhecidas por seu alto teor de beta-caroteno. A isoflavona encontrada na soja e em alguns substitutos da carne é rica em fitoestrógenos.

A disponibilidade imediata de antioxidantes nos alimentos inspirou alguns especialistas em saúde a aconselharem dietas ricas em antioxidantes. A teoria antioxidante do envelhecimento também levou muitas empresas a impulsionar as vendas de suplementos antioxidantes.

Pesquisa sobre suplementos antioxidantes é mista. A maioria das pesquisas mostra poucos ou nenhum benefício. Um estudo de 2010 que analisou a suplementação antioxidante para a prevenção do câncer de próstata não encontrou benefícios. Um estudo de 2012 descobriu que os antioxidantes não diminuem o risco de câncer de pulmão. De fato, para pessoas que já correm risco elevado de câncer, como os fumantes, os antioxidantes aumentam ligeiramente o risco de câncer.

Algumas pesquisas descobriram que a suplementação com antioxidantes é prejudicial, particularmente se as pessoas tomam mais do que a dose diária recomendada (RDA). Uma análise de 2013 descobriu que altas doses de beta-caroteno ou vitamina E aumentaram significativamente o risco de morte.

Alguns estudos encontraram benefícios associados ao uso de antioxidantes, mas os resultados foram modestos. Um estudo de 2007, por exemplo, descobriu que o uso prolongado de beta-caroteno poderia reduzir modestamente o risco de problemas relacionados à idade com o pensamento.

O que não sabemos sobre os radicais livres

Estudos sugerem que os antioxidantes não podem “curar” os efeitos dos radicais livres – pelo menos não quando os antioxidantes vêm de fontes artificiais. Isso levanta questões sobre o que são estes átomos instáveis e por que eles se formam.

É possível que os radicais livres sejam um sinal precoce de células que já combatem doenças ou que a formação seja inevitável com a idade. Sem mais dados, é impossível entender completamente o problema dos radicais livres.

As pessoas interessadas em combater o envelhecimento relacionado aos radicais livres devem evitar fontes comuns de radicais livres, como poluição e frituras. Eles também devem comer uma dieta saudável e equilibrada, sem se preocupar em suplementar com antioxidantes.

Referências

  • Zarkovic N. Antioxidants and Second Messengers of Free Radicals. Antioxidants (Basel). 2018;7(11):158. Published 2018 Nov 6. doi:10.3390/antiox7110158
  • Masaaki Sawada, John C. Carlson, Changes in superoxide radical and lipid peroxide formation in the brain, heart and liver during the lifetime of the rat, Mechanisms of Ageing and Development, Volume 41, Issues 1–2, 1987, Pages 125-137, ISSN 0047-6374, https://doi.org/10.1016/0047-6374(87)90057-1
  • Youngmok C. Jang, Holly Van Remmen, The mitochondrial theory of aging: Insight from transgenic and knockout mouse models,
    Experimental Gerontology, Volume 44, Issue 4, 2009, Pages 256-260, ISSN 0531-565, https://doi.org/10.1016/j.exger.2008.12.006.
  • Pham-Huy LA, He H, Pham-Huy C. Free radicals, antioxidants in disease and health. Int J Biomed Sci. 2008;4(2):89–96.
  • Lei Jiang, Ke-hu Yang, Jin-hui Tian, Quan-lin Guan, Nan Yao, Nong Cao, Deng-hai Mi, Jie Wu, Bin Ma & Sun-hu Yang (2010) Efficacy of Antioxidant Vitamins and Selenium Supplement in Prostate Cancer Prevention: A Meta-Analysis of Randomized Controlled Trials, Nutrition and Cancer, 62:6, 719-727, DOI: 10.1080/01635581.2010.494335
  • Bjelakovic G, Nikolova D, Gluud C. Meta-regression analyses, meta-analyses, and trial sequential analyses of the effects of supplementation with beta-carotene, vitamin A, and vitamin E singly or in different combinations on all-cause mortality: do we have evidence for lack of harm?. PLoS One. 2013;8(9):e74558. Published 2013 Sep 6. doi:10.1371/journal.pone.0074558
  • Grodstein F, Kang JH, Glynn RJ, Cook NR, Gaziano JM. A Randomized Trial of Beta Carotene Supplementation and Cognitive Function in Men: The Physicians’ Health Study II. Arch Intern Med.2007;167(20):2184–2190. doi:10.1001/archinte.167.20.2184